最遠小天體「天涯海角」似雪人

蘋果日報 2019/01/04 00:00

美國太空總署新視野號天涯海角密接聯星

美國太空總署探測器「新視野號」周二飛掠過最遙遠小天體「天涯海角」(Ultima Thule),成功向地球傳回照片,揭開其神秘面紗。科學家徹夜分析照片後,前日召開記者會指長期冰封的「天涯海角」形狀像個大「雪人」。

自「哈勃」太空望遠鏡2014年模糊地拍到這個位於太陽系邊緣柯伊柏帶、距離地球64億公里的小天體後,科學家從未如此清晰地見過它的真面目。任務首席科學家斯特恩(Alan Stern)形容,「新視野號」傳回影像解像度高,技術「太2018年了」,「天涯海角」不再是以往他們認知的「保齡球樽狀」而是個「雪人」。
或有山脈存在
科學家透過影像進一步證實到「天涯海角」是個「密接聯星」(Contact Binary)。它全長33公里,由兩個球體組成,一大一小;斯特恩指,「我們不太有創意」,所以大的叫「天涯」(Ultima),只有它1/3面積的小球體叫「海角」(Thule)。科學家估計,早在45億年前,兩個球體分別由旋轉的冰和塵埃粒子組成,兩者在太陽系交會,以每小時數公里的緩慢速度相撞,並從此結合在一起,成為密接聯星。

另有彩色影像顯示「天涯海角」略帶紅色,連接兩個球體的頸部有一圈較亮、較淡色的物質,應該是由球體掉落下來的物質。任務的地理小組科學家穆爾亦分析,小天體斑駁、佈滿深色條紋的外表,顯示或會有山脈和山脊存在。
美國《紐約時報》/法新社